Jeux de stratégie Play To Earn

Le désordre financier d’Axie Infinity a commencé bien avant son piratage de 600 millions de dollars.

Par Michelle Legame , le vendredi, 8 avril 2022, 16h54 , mis à jour le vendredi, 8 avril 2022, 16h59 — Axie Infinity - 20 minutes de lecture
Axie Infinity

L’année dernière, Axie Infinity a été présenté comme l’un des meilleurs candidats pour une application blockchain grand public. Le jeu, lancé en 2018 par le développeur vietnamien Sky Mavis, a connu un succès massif dans le monde des crypto-monnaies. Il offrait des perspectives d’emploi à temps plein à certains joueurs et commandait un prix d’entrée de plus de 1 000 dollars à son apogée, tandis que Sky Mavis lui-même était valorisé à 3 milliards de dollars après un tour de financement de 152 millions de dollars mené par Andreessen Horowitz. Plus impressionnant encore, Axie Infinity était censé annoncer une nouvelle ère de jeux « play-to-earn » construits autour de la crypto technologie.

Un an plus tard, l’avenir d’Axie semble plus sombre.

La blockchain Ronin de Sky Mavis a subi un piratage catastrophique la semaine dernière, perdant plus de 600 millions de dollars aux mains de pirates non identifiés et mettant les fonds des joueurs dans l’incertitude, Sky Mavis ayant gelé les transactions Ronin. Mais même avant cela, Sky Mavis était confronté à des questions plus importantes concernant sa viabilité à long terme. Combinant le marché en roue libre de la crypto-monnaie avec les rouages économiques complexes d’un jeu massivement multijoueur, le monde du jeu Axie Infinity a passé des mois à essayer d’éviter une crise financière. Et, alors qu’il tente de se réinventer avec un nouveau jeu free-to-play, la situation offre un aperçu de ce qui peut arriver lorsque le battage médiatique atteint ses limites.

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Axie Infinity – que ses créateurs qualifient à la fois de « nation » et de « jeu de pointe qui intègre une technologie inachevée, risquée et hautement expérimentale » – est une sorte de Pokémon hyperfinancé. Les joueurs achètent ou louent trois jetons non fongibles (ou NFT) liés à des axolotls de bande dessinée appelés « axies », dont chacun possède un ensemble de statistiques et de cartes de combat associées. En gagnant des batailles, les joueurs obtiennent un jeton appelé « philtre d’amour » ou SLP, et les axies peuvent être « accouplées » avec le SLP et un troisième jeton appelé AXS pour produire de nouveaux NFT.

Le principal argument de vente d’Axie est la possibilité de transformer ces jetons en argent réel. Les Axies et les SLP peuvent être vendus contre des crypto-monnaies, et les gens peuvent gagner des SLP soit en jouant directement au jeu, soit en participant au système de « bourses », dans lequel ils prêtent leurs axies à d’autres joueurs et reçoivent une part des gains de ces derniers. Le résultat est une sorte de marché des capitaux extrêmement populaire dans le jeu, où les détenteurs d’axies peuvent gagner de l’argent en investissant sans nécessairement jouer au jeu.

Le rêve d’Axie Infinity, comme de nombreuses applications blockchain, est d’être payé pour quelque chose que vous faites actuellement gratuitement en ligne.

Mais il y a un problème fondamental : l’économie du jeu Axie Infinity repose jusqu’à présent sur une croissance constante pour fonctionner, avec une inflation intégrée dans les mécanismes. Même si le jeu peut surmonter le récent défi du hack, Sky Mavis n’a pas prouvé qu’il pouvait sortir de cette phase.

L’économie d’Axie Infinity s’articule autour de trois ressources principales : la crypto-monnaie SLP, les axies qui sont des objets du jeu et des NFT sur la blockchain de Sky Mavis, et le « jeton de gouvernance » AXS. Le jeu produit deux de ces ressources en quantité constamment croissante. Le SLP est gagné lors des batailles entre joueurs et, jusqu’à récemment, il était également disponible en accomplissant des quêtes quotidiennes et du grinding en mode solo, l’équivalent d’imprimer de l’argent et de le distribuer aux joueurs en grandes quantités. Les Axies peuvent être élevés plusieurs fois pour produire de nouvelles créatures et sont en grande partie immortels, de sorte que la mécanique d’élevage augmente le pool de NFT.

Les jeux incluent souvent des « puits » économiques (comme les objets cosmétiques ou les coûts d’entretien de l’équipement dans le jeu) qui brûlent les ressources sans en produire davantage. En revanche, les joueurs d’Axie Infinity avaient deux options principales : ils pouvaient vendre leur SLP – ce qui le réinjectait dans l’écosystème – ou l’utiliser pour élever des axies dont la fonction principale est de produire encore plus de SLP. Dans les deux cas, ils créaient davantage de ressources et diluaient la valeur de tout ce qui était acquis dans le jeu.

« D’un point de vue macro[économique], vous avez créé une boucle de rétroaction positive », explique Mihai Gheza, cofondateur et PDG de Machinations, un cabinet de conseil qui teste les économies de jeu à l’aide de simulations logicielles à grande échelle. Les joueurs (en particulier les universitaires) utilisent des axes pour produire du PSL, le PSL produit davantage d’axes, et les axes font entrer dans le jeu encore plus de joueurs producteurs de PSL. « C’est un moyen garanti de créer de l’inflation ».

Sky Mavis a déclaré qu’il avait besoin d’un pool d’axies croissant pour permettre aux nouveaux joueurs de rejoindre Axie Infinity car, contrairement à un jeu traditionnel, le studio n’était pas censé créer simplement plus de personnages de toutes pièces. A terme, il prévoit d’introduire plus de puits et espère que les gens acquerront des axies pour « la valeur intrinsèque qu’elles peuvent apporter aux joueurs sous la forme d’amusements et d’accomplissements compétitifs, sociaux et basés sur la progression ». À court terme, leur utilisation principale était de générer de la monnaie qui pouvait créer plus de NFT à vendre ou à louer, et cela ne fonctionnait que s’il y avait des gens autour pour acheter. « De par sa conception, l’économie d’Axie sera dépendante des nouveaux entrants », reconnaît Sky Mavis.

Mais à moins que cette valeur intrinsèque ne se matérialise, le système exige que les joueurs continuent de s’inscrire. En août, un auteur de crypto-monnaies et opérateur d’organisation autonome décentralisée qui se fait appeler M Goes a écrit un post Medium largement cité, qualifiant Axie Infinity de « plus grand schéma de Ponzi en crypto ». Il a conclu qu’aucun des modèles économiques potentiels à long terme d’Axie Infinity ne pouvait soutenir son plus grand argument de vente à court terme : permettre à un grand nombre de personnes de gagner leur vie à plein temps en jouant à des jeux. Le système n’était viable qu’avec une énorme demande pour plus de SLP et d’axies, et maintenir cela nécessiterait un nombre fonctionnellement infini de nouvelles inscriptions. « Il est difficile de prévoir quand l’effondrement se produira », écrit-il. « Mais néanmoins, il n’y a qu’un nombre limité de joueurs quotidiens qu’il peut atteindre ».

En fin de compte, les sceptiques d’Axie Infinity n’auront pas à attendre longtemps. Vers la fin de l’année 2021, le jeu a subi une baisse spectaculaire du prix de ses jetons et des volumes de vente, le jeton SLP s’effondrant d’un sommet historique de 39 cents à un seul penny. Un rapport du cabinet d’études Naavik a indiqué que les gains quotidiens du joueur type étaient tombés sous le salaire minimum aux Philippines, le principal marché d’Axie Infinity. Sky Mavis a pris des mesures drastiques, en supprimant une grande partie des options génératrices de SLP et en faisant dépendre les gains des joueurs de la victoire dans les matchs compétitifs, au lieu de se contenter de se montrer pour grinder. « Nous savons que c’est un remède douloureux. L’économie d’Axie nécessite une action drastique et décisive maintenant ou nous risquons un effondrement économique total et permanent », prévient-il. « Cela serait bien plus douloureux. »

Le problème qu’ils rencontrent est un scénario classique d’effondrement de l’économie du jeu.

Ce genre d’interventions n’est pas propre aux jeux de crypto-monnaies. « Le problème qu’ils rencontrent est un scénario classique de crash de l’économie des jeux : les joueurs doivent moudre une ressource pour la vendre, et la vendre fait à son tour baisser le prix, ce qui nécessite d’en moudre encore plus, ce qui fait baisser le prix encore plus », explique Alexander King, un concepteur de jeux et consultant spécialisé dans les simulations et l’économie. Le jeu de construction de zoo Planet Zoo, par exemple, a bouleversé son marché en ligne en 2019 en créant accidentellement un système de récompense qui incitait les joueurs à élever des millions de phacochères mutants. L’inflation est un problème récurrent dans les jeux en ligne massivement multijoueurs comme World of Warcraft, où le gold farming à but lucratif – lui-même un système vénérable mais non sanctionné de « play-to-earn » – a contribué à un énorme cycle de celle-ci.

Le problème est que l’économie de jeu d’Axie Infinity est également censée être une économie réelle où Sky Mavis (en théorie, du moins) a un contrôle limité sur la valeur des jetons de jeu. « Les économies de jeu sont des systèmes fantastiquement difficiles à équilibrer », dit King. « Il est impossible de la construire parfaitement à l’avance, les concepteurs de jeux doivent pouvoir la rééquilibrer à la volée. C’est déjà assez difficile à faire lorsque le système fonctionne à partir d’une base de données interne sur laquelle le concepteur a un contrôle total. »

Jon Jordan, consultant en jeux de blockchain et adopteur précoce d’Axie Infinity, pense que la popularité du modèle de bourse a exacerbé les difficultés économiques d’Axie Infinity. Le partage d’Axie était l’une des principales innovations du jeu. Mais, comme il est devenu de plus en plus attrayant, il a rapidement produit une classe massive de joueurs à temps plein qui se sont concentrés sur la production et la recirculation d’autant de SLP que possible. « Il est devenu victime de son propre succès », dit Jordan. « Il y avait une économie qui n’était probablement pas équilibrée, mais qui n’était pas horriblement déséquilibrée dans un sens – puis elle est devenue horriblement déséquilibrée. » Alors qu’Axie Infinity essaie de nouveaux puits économiques, il pourrait finir par aller à l’encontre des objectifs des joueurs qui considèrent l’extraction de crypto – et non pas le fait de truquer leurs personnages ou de s’amuser avec les systèmes du jeu – comme le point central de l’expérience.

Alors que les nouvelles mesures économiques commençaient à prendre effet, tout le système a été piraté. Fin mars, un attaquant inconnu a exploité une série de vulnérabilités pour vider le réseau Ronin de l’entreprise de plus d’un demi-milliard de dollars en crypto-monnaie. (Les chiffres exacts varient en raison de la volatilité de l’Ethereum – dans les heures qui ont suivi la révélation initiale, ils étaient compris entre 600 et 625 millions de dollars). L’intrusion n’a pas directement volé de jetons dans le jeu, mais elle a entravé l’économie en argent réel du jeu et laissé les joueurs d’Axie Infinity sans moyen facile de dépenser leurs gains.

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Sky Mavis a déclaré que la restitution de l’argent des joueurs était sa « priorité absolue », et il n’est pas certain que le piratage fasse sombrer la société ou le jeu, qui a déjà survécu à de nombreux projets cryptographiques et a obtenu un soutien encore plus important de la part des investisseurs traditionnels. La société a poursuivi ses projets de jeu gratuit et a annoncé qu’elle rouvrirait le pont Ronin après une mise à niveau de la sécurité. Elle a également annoncé un nouvel investissement de 150 millions de dollars qui permettrait de remplacer l’argent des joueurs. « Il n’y a aucune garantie en crypto », a déclaré Jeffrey Zirlin, cofondateur de Sky Mavis, à CNN après le piratage. « Mais nous ferons de notre mieux pour trouver une solution ».

À court terme, les jeux de crypto ont été portés par la spéculation, même lorsqu’il y a extraordinairement peu à faire dans ces jeux. « Vous achetez dans quelqu’un qui est très en avance sur tout le monde », dit Dominic Ryder, PDG de vEmpire – une initiative crypto à plusieurs volets qui investit dans les bourses Axie Infinity, l’immobilier numérique et son propre jeu de cartes à collectionner blockchain appelé vEmpire : The Beginning. « Que le produit soit bon ou non à ce stade » – et il est souvent, reconnaît-il, très limité – « il a l’avantage du premier arrivé, et c’est là que se trouve la valeur. »

Mais à long terme, Axie Infinity doit maintenir l’intérêt des joueurs, même s’il ne fait pas de bénéfices. Sky Mavis esquisse un avenir de « valeur intrinsèque » qui ouvre la porte à des systèmes amusants basés sur la socialisation et les défis. Et il a lancé un remplacement pour Axie Infinity classique appelé Axie Infinity : Origin, qui comprend des « axies de démarrage » non NFT qui rendront le jeu jouable sans bourse d’études ni processus d’achat coûteux.

Jordan pense qu’Axie Infinity est bien positionné pour devenir un jeu free-to-play grand public ainsi qu’un titre cryptographique. Sky Mavis a vendu de nouveaux actifs, comme des « terres » dans son royaume fantastique de Lunacia, qui peuvent soutenir les futurs mécanismes de jeu. Le système de jeu d’Origin a également été remanié.

Mais Sky Mavis n’a pas prouvé qu’elle pouvait créer un jeu suffisamment amusant pour qu’on y joue sans en tirer profit. Dans un sondage Twitter très cité réalisé par Zirlin, 48% des joueurs d’Axie ont indiqué que ce qu’ils préféraient dans le jeu était « l’économie » plutôt que le gameplay ou la communauté, et il n’est pas clair combien d’entre eux resteraient s’ils n’étaient pas payés. « Une majorité de sa base de joueurs traite le jeu comme un travail quotidien pour joindre les deux bouts sur le plan financier », conclut une analyse économique approfondie de Naavik. Même les articles de presse positifs ont tendance à ignorer le gameplay d’Axie Infinity, se contentant de dire qu’il ressemble beaucoup à Pokémon.

Au nom de la considération équitable des perspectives d’Axie Infinity, j’ai obtenu la permission de The Verge d’acheter trois des axies les moins chères que j’ai pu trouver en février, faisant une exception à notre politique normale de ne pas détenir d’actifs en crypto-monnaies. J’ai suivi le processus d’intégration élaboré de Sky Mavis et dépensé environ 105 dollars pour une équipe, que j’ai envoyée à notre rédacteur en chef des jeux, Andrew Webster, pour la tester. Andrew, un grand fan de Pokémon, n’a pas été immédiatement impressionné.

Plus frustrant encore, selon lui, les conventions du jeu basées sur le NFT ont supprimé les choses qu’il aimait le plus dans Pokémon. Chaque axie est généré aléatoirement et techniquement unique, comme beaucoup d’art blockchain, ce qui signifie pratiquement qu’il est l’une des innombrables légères variantes d’un modèle unique – vous ne trouverez pas de créatures emblématiques à l’apparence singulière équivalente à un Pikachu ou un Magikarp. Pendant ce temps, les coûts de possession et les complications de la bourse découragent d’essayer un tas d’axes différents pour trouver vos combinaisons préférées. « Les créatures sont toutes extrêmement similaires, et l’expérimentation est inexistante à moins que vous ne vouliez fork out a bunch of cryptocurrency », m’a-t-il dit.

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La description stéréotypée des jeux « play-to-earn » est qu’ils ressemblent à des jeux vidéo conventionnels dans lesquels vous obtenez des crypto-monnaies au lieu de pièces d’or. « Imaginez que vous puissiez gagner de l’argent en jouant à Mario Kart », s’enthousiasme un article de Bloomberg, qui décrit un scénario dans lequel vous gagnez des « Mariocoins » en achetant un accès à « NFT Mario » ou « NFT Peach ». Mais si vous avez passé beaucoup de temps à interagir avec des développeurs de jeux, ce discours ne semble pas particulièrement intuitif. Il revient à dire que les concepteurs devraient créer un jeu vidéo populaire et rentable, ce qui est déjà extrêmement difficile à faire, et que les joueurs devraient accessoirement s’attendre à ce que le jeu les rémunère.

Une comparaison plus logique est un casino qui gère des tables de jeu basées sur les compétences : un système où les gens jouent spécifiquement pour le frisson de mettre de l’argent réel sur la table et où seuls les plus habiles peuvent espérer gagner régulièrement un bénéfice, tandis que la maison prend toujours une part. Certains jeux de crypto-monnaies adoptent ouvertement ce modèle, notamment vEmpire : The Beginning, où les joueurs misent de l’argent sur leurs jeux de cartes et les développeurs (qui sont encore en train de régler la partie en argent réel du jeu) percevront une commission.

Alternativement, un jeu pourrait fonctionner principalement comme un jeu free-to-play ou pay-to-play avec un minuscule palier de joueurs professionnels en compétition pour des jetons, et ces jetons pourraient être soutenus par de l’argent provenant de l’extérieur du système. « Le problème à l’heure actuelle est que tout l’argent provient essentiellement de petits joueurs ou d’investisseurs », explique Jordan. « Mais si vous vous ouvrez à l’argent indirect provenant des sponsors d’esports – ou de la façon dont [d’autres] esports sont financés – alors je pense que cela devient beaucoup moins un problème. »

Contrairement à de nombreux sceptiques d’Axie, M Goes est pro-blockchain et ouvert à la possibilité de crypto-jeux. Mais il pense que les projets qui suivent le modèle d’Axie Infinity en essayant simplement de payer leurs joueurs auront inévitablement des problèmes. « Je pense que le nom est trompeur, car la situation finira par être que c’est ‘jouer pour gagner’ pour un très petit nombre de personnes et c’est ‘payer pour jouer’ ou ‘jouer gratuitement avec l’option de payer’ pour la grande majorité des gens », dit-il à The Verge.

« Si vous avez une table de poker en ligne de huit personnes, il y aura une personne qui gagnera de l’argent, et sept personnes qui joueront et perdront. »

Tout cela fait que les jeux en crypto-monnaies semblent un peu moins nouveaux et brillants – le poker en ligne correspond largement au projet de loi d’être un jeu « jouer pour gagner », les esports sont déjà une entreprise florissante, et les développeurs indépendants comme Jason Rohrer ont construit des jeux plus expérimentaux autour de placer des paris ou de déchirer littéralement des factures. Mais les crypto-monnaies peuvent permettre aux jeux d’intégrer facilement des mécanismes de quasi-argent réel sans les complications liées au système financier conventionnel, du moins jusqu’à ce que les joueurs doivent payer des impôts sur leurs gains. Comme l’explosion récente des applications de paris sportifs, tout cela fait partie de la gamification de l’argent.

L’inconvénient majeur de ne pas toucher au système financier conventionnel, bien sûr, c’est que l’on immobilise d’énormes quantités de valeur dans une institution qui s’appuie davantage sur des garanties techniques que sur des garanties juridiques ou sociétales. (Cela ne tient pas compte des crypto-monnaies qui sont de véritables escroqueries.) Et, dans le cas de Sky Mavis, ces garanties techniques n’étaient pas suffisantes.

Lorsque j’ai parlé avec Machinations (qui ne travaille pas directement avec Sky Mavis) peu après le piratage, ils sont restés positifs quant aux perspectives d’Axie Infinity, en grande partie en raison de la fidélité apparente de sa base de joueurs. « L’une des questions clés auxquelles on revient toujours est la suivante : les contributeurs à cette économie sont-ils satisfaits de ce qui se passe ? Et je pense que l’une des plus grandes forces d’Axie Infinity est en fait la force et la taille de sa communauté », déclare Matthew Morris, directeur des ventes. « Les problèmes à court et moyen terme de l’économie, et la performance de l’économie globale du jeu, peuvent être résolus grâce à une communauté importante et dévouée. »

Axie Infinity établit des comparaisons faciles avec des produits technologiques non rentables qui ont réussi à fonctionner pendant des années sans problème apparent. Uber, par exemple, a été fondée en 2009 et reste valorisée à près de 100 milliards de dollars, bien qu’elle ait paupérisé une grande partie des travailleurs et brûlé des milliards de dollars par an sans réaliser de bénéfices, même en appliquant ses propres règles comptables très créatives. Mais ces entreprises ne sont pas à l’épreuve des balles – comme l’a découvert WeWork, un autre géant hypnotisé et non rentable. De plus, Axie Infinity évolue dans le secteur très concurrentiel des jeux en ligne qui se disputent un nombre limité d’heures de jeu. Il est facile pour les joueurs d’arrêter de se connecter, d’autant plus que les guildes d’Axie Scholar se sont diversifiées dans d’autres jeux.

En fin de compte, l’un des principaux arguments en faveur de l’existence d’Axie Infinity – selon certains partisans – est simplement que d’autres systèmes économiques ne semblent pas non plus avoir de sens et, pourtant, continuent d’exister. « Il n’y a pas de loi déterminante sur ce qu’est une économie saine et fonctionnelle », dit Ryder. « Il semble qu’il y ait toujours un perdant, et tout le monde se contente d’inventer au fur et à mesure. Et il n’y a rien de mal à cela, car c’est ce que les gouvernements ont fait pendant des années et des années. »

« Je pense qu’ils sont tout aussi bien contrôlés que le gouvernement américain », poursuit-il, « ce qui ne vous rassure peut-être pas à ce stade. »

Il y a une qualité circulaire à beaucoup d’arguments pour la blockchain : si suffisamment de gens croient qu’elle a de la valeur, elle deviendra précieuse. Et cela pourrait s’appliquer à Axie Infinity, malgré les problèmes à court terme. La question est de savoir quel type d’impact financier cela aura sur les personnes qui ont englouti des centaines ou des milliers de dollars dans l’économie jusqu’à présent, et ce que les joueurs qui ont manqué la bulle de la hype auront l’impression de retirer du jeu.

« Le fait que les gens mettent leur temps et leur confiance dans un écosystème, bizarrement, peut être suffisant pour la durabilité de son long terme », argumente Gheza. « Je ne veux pas dire que les économies intrinsèquement brisées sont durables simplement parce que les gens y croient et veulent y jouer. Cependant, c’est l’une des choses les plus puissantes que l’on puisse avoir pour surmonter les périodes difficiles. »

Michelle Legame

Joueuse invétérée et principale rédactrice de ce site, je suis les évolutions des jeux vidéo au quotidien, et est une passionnée de cryptos. Vous pouvez me suivre sur Twitter.

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